Le Norfolk Spaniel n'est pas reconnu par la F.C.I.

   

Origine

  Grande-Bretagne

Traduction

  Francis Vandersteen
 
Le Norfolk Spaniel ou Shropshire Spaniel est une race de chien éteinte depuis le début du XXème siècle. On pensait à l'origine qu'elle provenait des travaux de l'un des ducs de Norfolk, mais cette théorie a été réfutée après avoir été mise en doute au cours de la dernière partie du 19ème siècle. Le terme a été utilisé pour désigner les Springer Spaniel qui n'étaient ni des Sussex Spaniel ni des Clumber Spaniel, et des tentatives ont été faites pour l'utiliser pour spécifier une race qui deviendrait plus tard connue sous le nom d'English Springer Spaniel.

Avec un pelage foie et blanc ou noir et blanc, le Norfolk Spaniel a été décrit comme étant un grand Cocker. Le Spaniel Club a établi un standard de race pour les Norfolk Spaniels, mais les spécimens de la race variaient considérablement à travers l'Angleterre. Les membres de la race étaient difficiles à dresser, mais formaient un lien fort avec leurs propriétaires et étaient utiles pour la chasse à la fois sur terre et dans l'eau. La race a cessé d'exister après 1903, lorsqu'elle a été intégrée à la nouvelle race English Springer Spaniel créée par le Kennel Club pour contenir tous les Epagneuls de ce type.

On pense que le Norfolk Spaniel est issu d'un croisement d'Epagneuls avec le Black and Tan Terrier, qui a été créé par un duc de Norfolk non spécifié. Cependant, les historiens ultérieurs ne sont pas d'accord avec cette théorie, affirmant que les Epagneuls du duc de Norfolk étaient du type King Charles et que le stock de Terrier n'avait rien à voir avec les origines de l'Epagneul de Norfolk. La théorie des origines du duc de Norfolk du Norfolk Spaniel a été jugée réfutée par l'enquête de James Farrow, un éleveur d'Epagneuls du XIXème siècle, qui a écrit à Henry Fitzalan-Howard, 15ème duc de Norfolk afin de découvrir la vérité sur les origines de la race. Le duc a répondu, niant tout lien avec la race, bien qu'il ait déclaré que son grand-père, Henry Howard, 13ème duc de Norfolk, possédait des Sussex Spaniels. La lettre du duc a été publiée dans The Kennel Gazette en 1899. Une origine alternative a été proposée par Rawdon Briggs Lee dans le volume deux de son ouvrage de 1897 « A History and Description of the Modern Dogs of Great Britain and Ireland ». Lee a fait valoir que le Norfolk Spaniel était issu d'un croisement entre un Epagneul d'eau à poil bouclé et un Epagneul du Sussex ou une autre souche d'Epagneul terrestre.

Au XVIIIème siècle, les Epagneuls étaient divisés en trois catégories : les Epagneuls terrestres, les Epagneuls aquatiques et les Epagneuls nain. Les Epagneuls terrestres ont été divisés en deux autres types, l'Epagneul Cocker et l'Epagneul Springer. C'est dans le type d'Epagneul Springer que l'Epagneul Norfolk a été placé, avec l'Epagneul Sussex et l'Epagneul Clumber. Dans les années 1860, la race était décrite comme la « race la plus courante d'Angleterre », mais avec une description qui varie tellement que le seul point standard est qu'elle mesurait en moyenne 41 centimètres de hauteur au garrot.

Le Spaniel Club a été créé en 1885 et a publié un standard de race pour le Norfolk Spaniel, le reconnaissant comme une variété d'Epagneul. Cependant, le grand public ne le voyait que comme un Epagneul terrestre générique. Dans les années 1890, la race était devenue courante dans tous les comtés d'Angleterre, amenant des écrivains canins tels que Rawdon Briggs Lee à remettre en question l'authenticité de ses origines, ou que les différents Epagneuls hépatiques et blancs de toute l'Angleterre constituaient une seule race : « Personnellement, je ne considère pas du tout le foie et l'Epagneul blanc comme une variété particulière, et je ne crois pas non plus qu'il ait jamais été indigène à Norfolk ». Il déclare que des chiens similaires existent dans le Devonshire qui ne retracent pas l'ascendance de Norfolk, et que les Epagneuls de foie et blancs sont antérieurs à l'élevage du Black and Tan Terrier avec un Epagneul ordinaire. F.H.F. Mercer a décrit la race en 1890 comme étant « pratiquement éteinte dans sa pureté », avec ses couleurs de foie et de blanc traversant un grand nombre d'Epagneuls divers, et lui aussi discrédite les origines impliquant le duc de Norfolk.

Le Kennel Club du Royaume-Uni a désigné tous les Epagneuls à pattes moyennes qui n'étaient ni Clumber ni Sussex Spaniels comme English Springer Spaniels en 1902. Le Norfolk Spaniel a été inclus sous cette désignation, avec le terme « Norfolk Spaniel » envisagé pour couvrir ces types d'Epagneuls, mais finalement rejeté car le Club pensait que la race était toujours de couleur foie et blanche. Le changement de terminologie n'a pas été fluide ou immédiat, avec James Watson dans son ouvrage de 1905, The Dog Book, se référant toujours au Norfolk Spaniel comme nom de race. A l'ère moderne, on pense que le Norfolk Spaniel est l'ancien nom du Springer Spaniel anglais, avant sa reconnaissance par le Kennel Club du Royaume-Uni.

Le Norfolk Spaniel serait généralement mécontent lorsqu'il était séparé de ses propriétaires, car il formait un fort attachement. Comparés aux Epagneuls Springer du 19ème siècle, ils étaient plus colériques et pouvaient être entêtés et volontaires s'ils n'étaient pas brisés avec succès. Certains individus de la race pouvaient être bruyants et étaient décrits comme « babillant » et faisant du bruit pendant la chasse de la même manière que les chiens, tandis que d'autres étaient beaucoup plus silencieux. Son utilisation pour la chasse était variée et la race était utile à la fois sur terre et dans l'eau. En particulier, il est devenu un succès en Amérique et vers le début du 20ème siècle, il était populaire dans la région de Boston. Ils ont été décrits par le Spaniel Club of America comme étant aussi bons dans l'eau que le Chesapeake Bay Retriever.

La race était un chien blanc aux taches de rousseur avec des marques de foie ou de noir, le standard de la race en 1859 fixait leurs mesures de 43 à 46 centimètres de hauteur au garrot. Il avait de longues jambes, des oreilles à plumes, une zone blanche sur le front, qui était censée ajouter beaucoup à sa beauté, mais il y avait des différences avec le Springer anglais, notamment un crâne plus large et un cou plus court. Il a également été comparé au Setter anglais dans sa construction, sa forme et ses proportions, bien qu'il soit de taille beaucoup plus petite. Alors que d'autres Epagneuls des champs de cette époque affichaient des couleurs autres que le foie et le blanc ou le foie et le noir, le Norfolk ne l'a pas fait. Les qualités spécifiques à la race variaient considérablement car à certains endroits, les lignées reproductrices n'étaient pas particulièrement pures, ces lignées ayant eu des souches de Sussex et de Clumber Spaniels élevées en elles.

A la fin du 19ème siècle, la description d'un Norfolk Spaniel avait légèrement changé, le standard de race du Spaniel Club pour un Norfolk Spaniel en 1897 était que l'animal ait un pelage noir et blanc ou foie et blanc qui n'était pas bouclé, un corps et des jambes raisonnablement lourds qui sont plus longs que les autres Epagneuls des champs mais plus courts que l'Epagneul d'eau irlandais, une poitrine profonde avec de longues épaules inclinées et une force dans le dos et les reins, ainsi que des caractéristiques typiques d'un Epagneul comme les oreilles lobulaires. Cette norme comprenait également l'exigence selon laquelle la queue devait être écourtée. En bref, la norme décrivait le Norfolk comme ressemblant simplement à un grand cocker.

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